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Os 'caçadores de variantes': Por dentro do esforço da África do Sul para estancar mutações perigosas

04/12/2021 17h46
Cientistas em um laboratório de última geração fazem parte do trabalho, mas profissionais de saúde locais fazem o resto
Os 'caçadores de variantes': Por dentro do esforço da África do Sul para estancar mutações perigosas

NTUZUMA, África do Sul — Há alguns meses, Sizakele Mathe, que faz trabalho voluntário de saúde em um município nos limites da cidade de Durban, foi notificada por uma clínica local de que uma vizinha havia parado de pegar seus medicamentos. Foi um sinal de alerta de que a mulher provavelmente havia parado de tomar os comprimidos que mantém o HIV sob controle.

Isso era uma ameaça à saúde dela —  e, na pandemia de Covid-19, poderia ser também um risco para a saúde das outras pessoas. A clínica enviou Mathe para subir uma colina, seguir por um caminho estreito e tentar fazer a mulher voltar a seguir o tratamento.

Mathe faz parte de uma campanha nacional que vai de porta em porta na África do Sul. É um esforço para estancar o surgimento de novas variantes do coronavírus, como a Ômicron, que foi identificada no país no fim de novembro e abalou o mundo na semana passada, já sendo detectada em cinco continentes.

A outra metade dos esforços ocorre em um laboratório de última geração a 40 km de distância dali, na Plataforma de Inovação e Sequenciamento de Pesquisa KwaZulu-Natal, em Durban. Lá, os cientistas sequenciam os genomas de milhares de amostras de coronavírus todas as semanas. O laboratório Krisp, como é conhecido, integra uma rede nacional de pesquisadores que identificou as variantes Beta e Ômicron, com base na experiência adquirida nas décadas de luta contra o HIV.

Esta combinação de alta tecnologia e trabalho base representa uma das linhas de frente na batalha mundial contra o coronavírus. Na sexta, a rede de pesquisa relatou a um mundo que espera por novas informações sobre a variante que ela parece se espalhar duas vezes mais rápido que a Delta — considerada até o momento a cepa mais contagiosa do vírus. Até o momento, contudo, não há relatos de mortes causadas pela Ômicron.

Os pesquisadores do Krisp são líderes globais em filogenética viral, o estudo da relação evolutiva entre os vírus. Eles rastreiam mutações da Covid, identificam pontos críticos de transmissão e fornecem dados cruciais sobre o que está infectando quem — algo para ajudar a conter a disseminação.

Riscos de mutações

Desde o início da pandemia, eles têm examinado de perto como o Sars-CoV-2, o causador da Covid-19, muda na África do Sul. A preocupação, em particular, é com as oito milhões de pessoas que vivem com HIV no país, ou 13% da população.

Quando as pessoas com HIV recebem a prescrição de um antirretroviral eficaz e o tomam de maneira consistente, seus corpos suprimem quase completamente o vírus. Mas se as pessoas com HIV não forem diagnosticadas, não tiverem tratamento prescrito, ou não tomarem os medicamentos de forma consistente todos os dias, o HIV enfraquece seu sistema imunológico. E então, se pegarem o coronavírus, pode levar semanas ou meses antes que o novo vírus seja eliminado de seus corpos.

Quando o coronavírus vive tanto tempo em seus sistemas, a probabilidade de sofrer várias mutações consecutivas aumenta. E, se transmitirem o vírus mutante, uma nova variante está entra em circulação.

— Temos motivos para acreditar que algumas das variantes que estão surgindo na África do Sul podem estar associadas diretamente ao HIV — disse Tulio de Oliveira, o principal investigador da rede nacional de monitoramento genético.

Nos primeiros dias da pandemia, as autoridades de saúde da África do Sul se prepararam para aumentar as taxas de mortalidade de pessoas com HIV:

— Basicamente, estávamos criando cenários horríveis de que a África seria dizimada — disse Salim Abdool Karim, epidemiologista que chefia o instituto de aids do qual o Krisp faz parte. — Mas nada disso aconteceu. A principal razão é que o HIV é mais comum entre os jovens, enquanto o coronavírus atinge mais fortemente os idosos.

Uma infecção por HIV torna uma pessoa cerca de 1,7 vezes mais provável de morrer de Covid — um risco elevado, mas que empalidece em comparação com o risco de pessoas com diabetes, que têm 30 vezes mais probabilidade de morrer.

— Assim que percebemos que essa era a situação, começamos a entender que nossos verdadeiros problemas com o HIV no meio de Covid eram a perspectiva de que pessoas gravemente imunocomprometidas levariam a novas variantes —disse Abdool Karim.

Pesquisadores do Krisp mostraram que isso aconteceu pelo menos duas vezes. No ano passado, eles rastrearam uma amostra do vírus até uma mulher de 36 anos com HIV que estava em um regime de tratamento ineficaz e que não estava sendo ajudada a encontrar medicamentos que ela pudesse tolerar. Ela levou 216 dias para limpar o coronavírus de seu sistema; naquele tempo dentro de seu corpo, os vírus adquiriram 32 mutações diferentes.

Em novembro, o doutor de Oliveira e sua equipe rastrearam uma amostra de coronavírus com dezenas de mutações em uma parte diferente do país, Western Cape, onde outro paciente também estava reagindo mal ao regime de medicamentos para HIV. O coronavírus permaneceu em seu corpo por meses e produziu dezenas de mutações. Quando essas mulheres receberam medicamentos eficazes e foram orientadas sobre como tomá-los de maneira adequada, elas eliminaram o vírus rapidamente.

A origem desta variante ainda é desconhecida. Pessoas com HIV não são as únicas cujos sistemas podem inadvertidamente dar ao coronavírus a chance de sofrer mutação: isso pode acontecer em qualquer pessoa que esteja imunossuprimida, como pacientes transplantados e aqueles em tratamento de câncer.

No momento em que a equipe do KRISP identificou o segundo caso de uma pessoa com variantes do coronavírus produtoras de HIV, havia mais de uma dúzia de relatos do mesmo fenômeno na literatura médica de outras partes do mundo.

Os vírus também sofrem mutação em pessoas com sistema imunológico saudável. A diferença para pessoas com HIV, ou outra doença imunossupressora, é que, como o vírus permanece em seus sistemas por muito mais tempo, o processo de seleção natural tem mais tempo para favorecer mutações que escapam à imunidade. O período de replicação típico em uma pessoa saudável seria de apenas algumas semanas, em vez de muitos meses; menos replicações significam menos oportunidades para novas mutações.

E porque a África do Sul tem tantas pessoas com HIV, e porque esta nova pandemia atingiu fortemente aqui, perturbando a vida de muitas maneiras, há uma urgência particular no trabalho de tentar bloquear as variantes.

É aí que entram os esforços de agentes comunitários de saúde, como Mathe. Em um dia de trabalho típico, ela caminha por caminhos de terra passando por salões de beleza, armada com um celular antigo e uma lista mental de quem apareceu na clínica ultimamente e não está parecendo bem e quem precisa de uma visita. Mathe, que faz tratamento anti-HIV há 13 anos, recebe US$ 150 por mês.

Silendile Mdunge, uma mulher magra de 36 anos e mãe de três filhos, parou de tomar seus anti-retrovirais durante a terceira onda brutal de Covid que atingiu a África do Sul entre maio e julho. Seus medicamentos não estavam mais sendo entregues em um ponto de coleta comunitário próximo porque muitos profissionais de saúde foram transferidos. Em vez disso, ela deveria recolher os comprimidos em uma clínica central a cerca de 14 quilômetros de distância. Mas ela temia contrair esse novo vírus em um táxi compartilhadoou ficar nas enormes filas de clínicas de que ouviu falar.

Ela parou de tomar a medicação por quatro meses antes de Mathe aparecer na pequena casa construída com restos de madeira que Mdunge divide com sete parentes.

“Ela me disse que as pessoas que deixaram de receber tratamento não estão mais vivas, ela me disse que devo pensar em meus filhos, ela disse que eu poderia morrer”, disse Mdunge, apoiando-se no batente áspero da porta sob uma chuva leve e quente . Essas eram coisas que ela já sabia, em abstrato.

Mas a presença persistente de Mathe tornou os avisos difíceis de ignorar. “Se você não tivesse amor pelas pessoas, não faria este trabalho”, disse ela

Dos oito milhões de sul-africanos com HIV, 5,2 milhões estão em tratamento - mas apenas dois terços desse grupo estão suprimindo o vírus com sucesso com medicamentos. O problema se estende além das fronteiras da África do Sul: 25 milhões de pessoas vivem com o vírus na África Subsaariana, das quais 17 milhões são suprimidas por vírus com tratamento.

O laboratório KRISP está sequenciando amostras de coronavírus de toda a África, para preencher algumas das lacunas de países que não têm sua própria capacidade para fazê-lo. A rede de vigilância da África do Sul e o sequenciamento genômico são abrangentes o suficiente para que seus pesquisadores sejam os primeiros a detectar até mesmo casos que não se originam no país.

O grande medo é uma variante do “escape imunológico”: a capacidade de evitar vacinas Covid ou a resposta imunológica provocada por uma infecção anterior. À medida que mais e mais pessoas na África do Sul são vacinadas contra a Covid, existe a possibilidade de uma variante estar fermentando no corpo de uma pessoa vacinada.

“Você tem uma situação em que tem potencial para criar variantes realmente desagradáveis”, disse o Dr. Abdool Karim, que ajudou a liderar a resposta da Covid na África do Sul. Variantes anteriores surgiram quando poucas pessoas tiveram acesso à vacinação, mas agora a África do Sul aplicou a injeção em mais de um terço de seus cidadãos. Se as pessoas vacinadas com HIV não têm ou não tomam seus antirretrovirais, pode haver uma oportunidade para o vírus sofrer mutação para escapar da vacina.

“Agora, muitos desses pacientes com HIV foram vacinados para terem suas respostas imunológicas. Portanto, se eles gerassem uma nova variante, essa variante teria que escapar dessas respostas imunológicas ”, disse o Dr. Abdool Karim.

O Dr. de Oliveira disse estar menos preocupado com uma variante resistente à vacina emergente na África do Sul do que, por exemplo, um bolsão dos Estados Unidos com HIV não tratado, baixa cobertura de vacinação e uma rede de vigilância mais fraca do que a África do Sul.

“As chances são de que encontraremos primeiro,” ele disse com uma risada severa.

A diferença com o risco de mutação do vírus em pessoas com HIV não controlado, ele apontou, é que é um problema com uma solução pronta - colocar todos com HIV em tratamento - ao passo que um paciente com câncer ou transplante não tem opções.

“Agora, muitos desses pacientes com HIV foram vacinados para terem suas respostas imunológicas. Portanto, se eles gerassem uma nova variante, essa variante teria que escapar dessas respostas imunológicas ”, disse o Dr. Abdool Karim.

O doutor de Oliveira disse estar menos preocupado com uma variante resistente à vacina emergente na África do Sul do que, por exemplo, um bolsão dos Estados Unidos com HIV não tratado, baixa cobertura de vacinação e uma rede de vigilância mais fraca do que a África do Sul.

“As chances são de que encontraremos primeiro,” ele disse com uma risada severa.

A diferença com o risco de mutação do vírus em pessoas com HIV não controlado, ele apontou, é que é um problema com uma solução pronta - colocar todos com HIV em tratamento - ao passo que um paciente com câncer ou transplante não tem opções.

Acima de tudo, a resposta para acabar com a ameaça da variante é sufocar a transmissão do coronavírus. “Vacinar, vacinar, vacinar a população da África”, disse ele. “Minha preocupação é o nacionalismo da vacina ou a acumulação da vacina.” Pessoas com HIV devem ser priorizadas para reforços de vacinas, para maximizar a eficácia de suas respostas imunológicas, acrescentou.

Até agora, os esforços da África do Sul para lidar com a questão da variante e ser transparente sobre ela custaram caro, na forma de proibição de voos e isolamento global.

“Como cientistas, especialmente no tipo de vanguarda, debatemos minimizar o problema do HIV”,  doutor de Oliveira meditou em seu laboratório na semana passada. “Se formos muito expressivos, também corremos o risco, de novo, de grande discriminação e do fechamento de fronteiras e medidas econômicas. Mas, se você não for muito vocal, temos mortes desnecessárias.

Autor: Stephanie Nolen, do New York Times

Fonte: oglobo.globo.com